El impacto del transporte en el clima es más complicado de lo que parece

La década de 2020 tendrá que implicar algunas decisiones muy importantes sobre el transporte, el sector más contaminante del Reino Unido. La respuesta del gobierno hasta ahora ha sido errática, optando por intervenir para evitar el colapso de Flybe (la mayor aerolínea regional de Europa) y dar luz verde al proyecto de tren de alta velocidad, HS2.

La descarbonización del transporte eliminaría el 26% de las emisiones de CO₂ del Reino Unido que provienen de la forma en que la gente se desplaza, pero Boris Johnson dijo recientemente que hacer esto plantea preguntas “difíciles y complicadas”. En esto, Johnson casi seguro que tiene razón.

Las protestas de Gilets Jaunes contra el aumento de los impuestos sobre los combustibles en Francia muestran el delicado equilibrio entre las medidas decisivas en materia de clima y el crecimiento económico continuo y la conveniencia. Pero, ¿no debería el gobierno permitir que un operador de vuelos regionales fracase e invierta en el ferrocarril de alta velocidad en su lugar? La respuesta no es tan sencilla.

Las huellas de carbono pueden ser engañosas

La aviación es uno de los consumidores de combustibles fósiles de más rápido crecimiento, y las aerolíneas contribuyen alrededor del 3,5% de todas las emisiones de gases de efecto invernadero producidas por el hombre. Esto puede parecer pequeño, pero un solo vuelo transatlántico de Londres a Nueva York puede aumentar su huella de carbono personal en la misma medida que todo el presupuesto de calefacción del europeo medio.

A grandes altitudes, las estelas – las líneas blancas que vemos en el cielo – se forman en la estela de los aviones. Estas nubes de gran altitud son demasiado delgadas para reflejar mucha luz solar, pero los cristales de hielo en su interior pueden atrapar el calor. A diferencia de las nubes de baja altura, que tienen un efecto de enfriamiento neto, las estelas contribuyen significativamente al calentamiento de la Tierra, aumentando efectivamente la participación de la industria de la aviación en las emisiones de gases de efecto invernadero a alrededor del 4,9%.

En su mayor parte, el beneficio ambiental de los ferrocarriles de alta velocidad se da por sentado. La mayoría de las investigaciones, aunque no todas, sugieren que el ferrocarril de alta velocidad puede compensar las emisiones de la aviación si puede atraer suficientes pasajeros de rutas aéreas alternativas. Pero los efectos climáticos relativos de la aviación en otros medios de transporte dependen de algo más que de los motores y la altitud.